Per la chiarezza delle idee su Bill Gates e la tassazione dei robot

Di Guglielmo Fransoni -

 (Intervista a Bill Gates di Kevin J. Delaney)

Secondo un approccio non raro da parte dei mass media, l’affermazione di Bill Gates secondo cui «If a robot comes in to do the same thing [of human workers], you’d think that we’d tax the robot at a similar level» è stata totalmente banalizzata.

Tuttavia, il discorso di Gates è tutt’altro che banale e merita di essere analizzato più in dettaglio, prima ancora di essere approvato o respinto e in questa opera di analisi l’apporto del tributarista può rivelarsi particolarmente utile. E ciò non già perché ai tributaristi sia precluso esprimere giudizi sui presupposti ideologici delle varie opzioni di politica tributaria, ma perché il primo contributo che essi devono dare riguarda la messa a fuoco dei contenuti effettivi di simili proposte, giacché è solo avendo le idee chiare sulle relative implicazioni tecniche e sistematiche che si può, poi, esprimere fondatamente un giudizio (che è e resta fondamentalmente politico) sulla loro condivisibilità o meno.

Da questo punto di vista, mi sembra che sia opportuno soffermarsi su almeno quattro questioni: (1) cosa significa tassare i robot dal punto di vista della struttura dei tributi; (2) cosa significa tassare i robot ai fini del riparto dei carichi pubblici; (3) quali siano le implicazioni di una simile scelta per ciò che attiene al ruolo dello Stato e (4) quale grado di “universalità” possa avere una simile proposta.

Nel far ciò continueremo a parlare della proposta come dell’idea di Bill Gates. Ma bisogna aver presente che essa merita di essere discussa seriamente, non solo per l’autorevolezza dell’imprenditore o per l’importanza del tema, ma soprattutto perché la diffusione di queste proposte non è mai del tutto casuale e, quantomeno, esse sono rappresentative di idee, riflessioni e umori di gruppi più estesi e relativamente omogenei.

1. Come hanno osservato molti dei più avveduti commentatori, la proposta di Bill Gates non significa affatto che i robot possano in alcun modo essere i soggetti passivi di uno specifico tributo. I tributi sono istituti che realizzano il finanziamento delle pubbliche spese distribuendone il relativo onere fra i “membri” della collettività cui quelle spese si riferiscono. Al tempo stesso (e correlativamente), tale distribuzione dell’onere del finanziamento delle spese pubbliche implica necessariamente la riferibilità del tributo a centri di imputazione di diritti e doveri (tanto di natura “politica” quanto a carattere patrimoniale). Questi due elementi, fra loro strettamente correlati, fanno sì che la soggettività tributaria abbia per presupposto necessario, da un lato, l’essere membro di una determinata collettività e, dall’altro lato, l’essere centro di imputazione di situazioni giuridiche soggettive a contenuto patrimoniale e “civico”. Pur non potendo escludere che, in un’epoca futura il cui avvento non è dato prevedere, anche i robot possano essere considerati membri della collettività e avere la titolarità di diritti e doveri è certo che tali condizioni non esistono nel tempo presente (e, verosimilmente, non esisteranno per molto tempo ancora).

Conseguentemente, tassare i robot, oggi, non significa in alcun caso considerarli quali soggetti passivi di una particolare imposta. Il tributo che ha in mente Bill Gates, comunque configurato, è, infatti, un tributo sulle imprese con un più elevato livello di automazione, ovvero con un minor impiego di manodopera. Nell’ambito di questa proposta è lasciata volutamente indefinita la natura di questa imposizione che potrebbe avere ad oggetto i sovraprofitti («the profits that are generated by the labor saving efficiency there») o essere diversamente configurata («directly some type of robot tax»), ma si tratterebbe sempre di un prelievo sulle «robot companies» le quali, infatti, non dovrebbero essere, secondo Gates «outraged that there might be a tax».

2. Fissato questo primo punto, ossia che la tassazione dei robot, comunque strutturata, non è altro che una tassazione diversificata delle imprese che sostituiscono il lavoro umano con processi automatizzati, appare anche chiaro qual è il significato di tale proposta sotto il profilo della distribuzione dell’onere tributario.

La proposta di Gates punta, in pratica, ad incrementare il carico tributario delle imprese (rectius: delle imprese tecnologiche) per finanziare una spesa pubblica diretta a sostenere i livelli di reddito, i costi di riqualificazione, l’impiego dell’elemento umano in attività considerate a maggior valore aggiunto ecc.

Gates immagina, infatti, che la maggiore tassazione delle imprese possa servire a finanziare un più elevato livello di assistenza sociale a favore delle classi e degli individui più deboli ovvero un più alto livello di investimenti in alcuni settori cruciali come l’istruzione.

Insomma, il modello proposto è quello in cui la maggiore efficienza e ricchezza conseguita dalle imprese per effetto dalla tecnologia è ridistribuita a favore dell’intera collettività in generale e degli individui pregiudicati dalla perdita di lavoro in particolare.

È questo uno dei tratti caratteristici della proposta perché – come avremo modo di ribadire – ribalta uno dei paradigmi cui ci aveva abituato una parte della letteratura in materia, orientata, invece, a favorire la detassazione delle imprese.

3. Strettamente connessa a questa considerazione è quella relativa al ruolo dello Stato. Gates chiarisce in modo inequivocabile che, a suo giudizio, gli squilibri che sono inevitabilmente prodotti dall’automazione non possono essere rimediati dalla “mano invisibile” del mercato («Well, business can’t. […] absolutely government’s got a big role to play there»).

Proprio la centralità riconosciuta, in questa concezione, all’imposta implica, inevitabilmente, una corrispondente centralità del ruolo dello Stato.

Vi è forse di più. Le imprese tecnologiche e lo Stato diventano, secondo tale prospettiva, co-protagonisti del processo generale: le prime realizzando maggiore ricchezza, il secondo redistribuendola a favore della collettività («OK, so that gives you the resources, now how do you want to deploy it?»). E tale sfruttamento delle maggior risorse avviene attraverso il prelievo fiscale, da un lato, e correlata la spesa pubblica, dall’altro.

È difficile azzardare ipotesi sull’esatta “genealogia” di questa idea (che, espressa in termini così assoluti, appare connotata da un’elevata dote di ottimismo). Non si può escludere il fatto che, in fondo, Gates stia proponendo solo che ad ognuno (alle imprese, come allo Stato) sia lasciato il suo ruolo. Ossia che alle imprese sia riconosciuta la possibilità di fare il proprio gioco e intervenendo, quindi, non sulle regole di questo, ma solo, eventualmente, sulla distribuzione dei premi. Non è inverosimile, altrimenti detto, che il fondamento ideologico da cui muove sia lontano da alcune declinazioni più “socialiste” della medesima idea.

Se anche così fosse, non sarebbe però trascurabile il fatto che, in questa proposta, vi è l’esplicito riconoscimento (da parte di Bill Gates e del suo entourage) del fatto che, al pari delle imprese, anche lo Stato ha un ruolo e che questo ruolo riguarda proprio l’allocazione delle risorse.

4. Quest’ultimo rilievo ci conduce, tuttavia, al problema nevralgico dell’intera proposta.

Essa, infatti, appare pensata per un sistema in cui l’investimento tecnologico appartiene alla natura stessa dell’impresa che ha la capacità e le risorse per realizzarlo indipendentemente da ogni altra considerazione. Allo Stato (sempre che voglia e sappia giocare il ruolo che Bill Gates ritiene di attribuirgli) spetta solo attendere che tali investimenti vengano posti in essere e diano i loro frutti, per poi coglierli attraverso il sistema fiscale e ridistribuirli mediante la spesa.

Si ipotizza, insomma che i capitali, di rischio e di credito, siano pronti a cogliere le offerte più produttive e a concentrarsi là dove serve in modo spontaneo.

Si tratta di un modello probabilmente congruente rispetto ad alcune realtà e, in specie, a quella statunitense. Ma non è affatto detto che, almeno nell’immediato, esso sia applicabile ad altri contesti.

In particolare, in Europa (se si prescinde da alcune proposte, pur autorevoli, declinate in chiave “luddista”) sembra particolarmente viva l’esigenza di attribuire proprio allo Stato il ruolo di promotore dell’investimento tecnologico, ossia di attribuirgli un compito del tutto diverso se non, addirittura, opposto: quello, cioè, di reperire le risorse al di fuori del sistema delle imprese per creare le condizioni migliori per realizzare un “salto di qualità” conseguendo un maggior livello di concentrazione tecnologica.

L’Italia è il paradigma di questo approccio.

Non solo sembra essere politicamente privilegiata la scelta di ridurre l’imposizione sulle imprese in generale, ma soprattutto ci si colloca all’estremo opposto rispetto alla “tassazione dei robot” favorendo con incentivi molto importanti gli investimenti tecnologici e in beni immateriali: basta pensare alla patent box e agli iperammortamenti.

Ovviamente, tali scelte non sono, in sé criticabili. Anzi, rappresentano un diverso modo dello Stato di interpretare il medesimo ruolo che Gates gli riconosce.

Si tratta, cioè, un diverso modo di allocare le risorse che, probabilmente, pone un onere maggiore sulle classi meno abbienti che dovrebbe essere compensato dallo stimolo alla crescita e, quindi, dall’aspettativa di un maggior “dividendo” futuro.

Queste sono, naturalmente, opzioni esclusivamente politiche, nessuna delle quali è scevra dalla ricordata dose di ottimismo ed è difficile dire qual è quella preferibile, proprio perché le scelte allocative sono naturalmente influenzate dai contesti e dalle (sempre opinabili) aspettative e quindi non hanno, per definizione, il carattere dell’universalità.

Ciò che preme sottolineare è che, quale chiaro “segno dei tempi”, tutti i discorsi sulla allocazione delle risorse non dimenticano mai il profilo redistributivo, ossia l’esigenza che lo Stato si assuma il ruolo, per dirla con l’intervistato, di «inequity solver» come afferma uno schieramento che, ora, va da Gates a Deaton e Piketty.

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